줄기세포

줄기세포는 다른 여러 가지 세포로 분화할 수 있는 가능성을 포함하고 있는 하나의 세포인데 가장 강한 줄기세포는 수정란이다. 수정란은 우리 몸 안에 있는 260여 가지의 각종 세포들로 분화되어 조직과 장기로 되며 성숙한 개체로 결국 자라게 된다. 줄기세포 중에는 몇 가지 세포들로만 제한된 분화를 할 수 있는 것도 있고 또한 성숙한 한가지 세포로만 자랄 수 있는 성체 줄기세포가 있다. 양쪽 부모로부터 하나씩 받은 생식세포가 결합하면 수정란이 되고 이 수정란은 곧 분열을 시작한다. 자궁벽에 착상이 가능하도록 수정란 바깥쪽으로 세포들(trophoblast)이 한 겹 쌓인다. 이 수정란은 곧 배아 또는 태아라고 불려진다. 14일 정도까지는 배아 속에 아직 분화되지 않은 세포 즉 줄기세포 200여 개가 그 내부에 꽉 차있다. 이 단계에서 배아를 희생시켜 내부에 있는 줄기세포를 각종 치료목적으로 이용하자는 주장이 지금 한창 열띤 논쟁의 대상이다.